La sonda Phoenix de la NASA encuentra hielo en Marte

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Los científicos que trabajan en la misión de la sonda Phoenix de la NASA en Marte informaron de lo que denominaron pruebas convincentes de que el robot ha encontrado hielo cuando excarvaba en la superficie marciana.

La prueba aparece en una serie de imágenes enviadas por Phoenix de un foso cavado con su brazo robótico en el círculo ártico de Marte, que mostró trozos del tamaño de dados de un material que se ha fundido con el paso de los días.

‘Siento un gran orgullo y alegría hoy al anunciar que hemos encontrado la prueba que hemos estado buscando de que es realmente agua helada y no algún otro material’, dijo el principal investigador de la misión, Peter Smith, de la Universidad de Arizona, en una conferencia de prensa.

La presencia de agua en Marte es crucial porque es clave en la cuestión de si la vida, incluso en la forma de meros microbios, existe o ha existido alguna vez en Marte. En la Tierra el agua es un ingrediente necesario para la vida.

Los científicos descubrieron primero lo que creían que era una gran hoja de hielo bajo la superficie árida del polo norte marciano en 2002, cuando la sonda Odyssey la detectó a través de un análisis de hidrógeno cuando orbitaba el planeta.

Phoenix aterrizó el 25 de mayo y descubrió los dados blancos cuando cavaba en el suelo, aunque la NASA fue cauta antes de pronunciar que fuera hielo porque existía la posibilidad de que fuera sal.

Sin embargo la secuencia de imágenes mostró que los alrededor de ocho dados desaparecían lentamente, confirmando para los científicos que era agua helada. ‘Fue simplemente convincente’, dijo Smith al ver las imágenes por primera vez.

Aunque los científicos dijeron estar emocionados con el descubrimiento, este es sólo el primer paso en la misión primaria de Phoenix para determinar si el agua ha fluido en Marte y si la vida existe en el planeta a cualquier nivel.

Durante las próximas semanas el equipo científico analizará el hielo y el suelo para determinar su historia geológica y buscar material orgánico. La sonda Phoenix, de 420 millones de dólares, pasó 10 meses viajando de la Tierra a Marte.

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